모르는 영어 단어를 보게 되면, 대부분 사전에서 그 뜻을 찾아보게 됩니다. 그 단어는 mellifluous(감미로운)나 ascertain(탐지해내다) 처럼 한 번도 보지 못한 단어일 수도 있지만, 아래 문장 속의 heart 처럼 일반적인 의미가 아닌 다른 의미로 사용된 경우일 수도 있습니다.

'He found himself right in the heart of the city'

사전을 찾아보면 'heart'에는 정말 다양한 뜻이 있습니다. 몸에 피를 공급하는 장기를 의미할 수도 있고, 'they had a change of heart(그들은 심경에 변화가 생겼다)' 처럼 기분이나 느낌을 뜻할 수도 있습니다.

하지만 사전을 좀 더 읽어보면 ‘heart’가 ‘by heart’, ‘heart of stone’, ‘have the heart to do something’ 과 같이, 더 많은 의미를 갖고 있다는 것을 알게 될 것입니다. 그렇다면 어떻게 해야 그 단어의 가장 정확한 뜻을 파악할 수 있을까요?

영어를 공부하는 사람에게는 단어의 일반적인 뜻을 아는 것뿐 아니라 어떤 맥락에서 어떤 의미를 갖는지 아는 것 역시 중요합니다. 단어는 문장 속에 있을 때 비로소 명확한 뜻을 지니게 됩니다. ‘heart’라는 한 개의 단어가 정말 많은 뜻을 가지고 있는 것처럼요!

몇몇 단어들은 대부분의 경우 비슷한 의미를 지니기 때문에 쉽게 뜻을 유추할 수 있지만, ‘heart’ 같은 단어는 여러 개의 매우 다른 의미를 갖고 있습니다. 

하지만 어떤 사전은 너무 포괄적이어서 영어를 외국어로 배우는 사람에게는 적합하지 않을 수도 있습니다. 따라서 자신의 영어 학습 레벨에 맞는 사전을 참고하는 것이 중요하지요. 

최신의 사전은 언어의 맥락, 어원, 발음 등 언어 공부에 효과적인 다양한 핵심 정보를 담고 있습니다. 쉽게 말해, 단어를 맥락 속에 어떻게 배치하고 활용해야 하는지를 보여 줍니다.

단순히 사전적 정의만을 찾아보는 것도 좋지만 거기에서 멈추지는 마세요. 사전은 특정 단어를 활용한 다양하고 유용한 표현과 문구를 제시합니다. 의학 용어인 ‘heart condition’이나 ‘heart transplant’부터, ‘it breaks my heart’ 같은 숙어까지도 담겨 있답니다. 우리 몸의 ‘heart’와 감정적인 표현을 나타낼 때의 ‘heart’를 구분해서 사용할 수 있도록 도와주므로 어휘력도 늘려줍니다. 

조금씩 조금씩 이렇게 새로운 단어와 문구를 알아가게 될 것입니다. 꾸준한 공부와 올바른 학습 환경 조성에 신경 쓴다면, 그 단어들은 일상적으로 사용하는 언어의 일부분으로 자리잡게 될 것입니다.

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